Meet Fernando


Fernando Castillo was in his 20s and living in an apartment building in San Francisco at the advent of the AIDS epidemic. A native of Mexico, it was important for him to have strong bonds with the people who lived around him. His neighbors were his family.

For Fernando, the 1980s are filled with many painful memories. Seven people who lived in is building, including his partner, were all diagnosed with AIDS. All seven of them died.

“In my building there was so much loss,” said Fernando. “The landlord was my friend and he had AIDS, his lover had AIDS, the third-floor couple had AIDS, and on, and on. It was a very difficult time. I had friends at that time that stopped talking to me because they were afraid. It was really hard.”

Despite all of the suffering and loss that surrounded him, Fernando knew that he needed to do something, particularly for Latino immigrants in San Francisco. Many in the community who were newly diagnosed with HIV did not speak English and had trouble finding care and support. So Fernando started gathering people in his own and others' homes to create an informal support group—a family.

“Since we were losing people so fast, we needed to come together very quickly,” said Fernando. “You might be living alone and lose your lover, so we would comfort you, cook you some food, or whatever you needed. We would drive people to their doctor’s appointments. We collected money to help people pay rent or buy food. Most importantly, we were not alone. We had the support of each other. We had hope.”

By 1989, the in-home meetings started by Fernando had become a vital lifeline for many HIV-positive Latinos in San Francisco. They created a robust network of care and they made it through their struggles together. That same year, something significant happened. San Francisco AIDS Foundation invited the group to become a part of the organization, creating the country’s first support group for HIV-positive Latinos. It was called El Grupo de Apoyo Latino.

“I have so much to appreciate about San Francisco AIDS Foundation,” said Fernando.  “Providing us a place to meet, in a building instead of in my house, was very important. It was a signal that we mattered. It gave us so much hope and I’m just very grateful.”

“We gave people a space to come to, and they didn’t have to explain,” said Jorge Zepeda, director of Latino Programs. “In the early years, it was about giving people a shoulder and helping them to grieve. Then it became about education and treatments in the 1990s. And then people started living and thinking about their futures. They started asking for help with documentation and job skills so they could return to work and contribute to our community.” El Grupo has now expanded to become the Latino Programs at the foundation. It provides a weekly peer support group for Latinos and Latinas living with HIV and their families, and helps to link people to care and services in San Francisco. Latino Programs also hosts regular forums with treatment specialists, and workshops on issues such as sobriety and treatment, health and relationships, and nutrition connected to drug regimens.

“Because everything is foreign for Latino immigrants, we provide the space to help people make their own alternative families and support systems,” said Jorge. “The compounding issues of immigration, stigma, and HIV have a huge impact on health—particularly mental health. One way to help that is community support. It’s an important therapeutic contribution, and it helps people sustain their care and treatment programs. In that way, we contribute to the overall health of our community.”

The foundation’s Latino Programs are open to anyone, regardless of immigration status, and all of the services are free. Most importantly, everyone is welcomed with open arms.

“El Grupo is like a big mother and a big father,” said Fernando. “We don’t judge. I leave each meeting feeling wonderful and grateful to have this space. We have transformed lives, totally.”

Latino Programs will continue to transform and improve lives until there is no longer a need in our community. But until that day comes, the door is always open for anyone to join and experience the support of a compassionate and understanding family.

You can learn more about our Latino Programs here.

 Fernando Castillo estaba en sus veintes y viviendo en un edificio de apartamentos en San Francisco cuando la epidemia del SIDA llego. Un oriundo de Mexico, para él era importante el tener fuertes conexiones con personas con quien vivían alrededor de el. Sus vecinos eras su familia.

Para Fernando, los ochenta están llenos de memorias dolorosas. Siete personas murieron en su edificio donde vivía, incluyendo a su compañero, todos ellos fueron diagnosticados con SIDA. Las siete personas murieron de SIDA.

“En mi edificio hubo tantos pedidas humanas, “ Fernando explica. “El dueño del edificio era amigo mío y el tenia SIDA, su amante tenía SIDA, la pareja que vivía en el tercer piso tenía SIDA, y mas, y más. Fueron tiempos muy difíciles. Durante esos tiempos tuve amigos que me dejaron de hablar porque tenían miedo. Esos tiempos eran muy difíciles.”

A pesar de todo ese sufrimiento y perdida que lo rodeo, Fernando sabia que el necesitaba hacer algo, en particular con los migrantes Latinos en San Francisco. Muchas personas en la comunidad y quienes estaban recién diagnosticados con el VIH no hablaban Ingles y tenían problemas para encontrar cuidados médicos y servicios de apoyo. Como resultado Fernando empezó reuniones en su casa,  y en otras casas, para generar un grupo de apoyo informal—una familia.

“Como estábamos perdiendo personas tan rápido, nosotros necesitábamos reunirnos y unirnos muy rápido,” explica Fernando. “Tal vez estarías viviendo solo y habrías perdido a tu amante, entonces nosotros estábamos allí para apoyarte y consolarte, cocinar para ti, o cualquier otra cosa que necesitaras. Nosotros llevábamos manejado a las personas a sus citas con su doctor. También nosotros hacíamos colectas de dinero para ayudar a la gente para pagar su renta o comprar comida. Lo más importante es que nosotros no estuviéramos solos. Nosotros teníamos el apoyo de cada uno de nosotros. Nosotros tuvimos esperanza.”


Para 1989, las reuniones caseras iniciadas por Fernando se transformaron en una línea vital para muchos Latinos viviendo con el VIH en San Francisco. Ellos crearon una red poderosa y fuerte de asistencia y cuidado, y ellos atravesaron sus obstáculos juntos y unidos.

Ese mismo año, algo muy significativo paso. La Fundación en Contra del SIDA de San Francisco invito al grupo a ser parte de la organización, creando así el primer grupo de apoyo para personas viviendo con el VIH en el país. Fue llamado el Grupo de Apoyo Latino.

“Aprecio mucho a la Fundación en contra del SIDA de San Francisco,” explica Fernando. “Nos dio un espacio para reunirnos, en un edificio en lugar que en mi casa, fue muy importante, fue una señal que importo mucho. Esa acción nos dio mucha esperanza y por ello, estoy muy agradecido.”

“Nosotros ofrecemos un espacio para asistir en donde  ellos no tienen que explicar.” Explica Jorge Zepeda, director de los Programas Latinos

“En los primeros anos, era ofrecer a las personas un hombro en donde apoyarse y ayudarles a conciliar su luto y perdidas. Después se volvió educación y tratamiento en los anos noventas.

Y entonces las personas empezaron a vivir y a pensar acerca de su futuro. Ellos empezaron a preguntar asistencia para ayudarlos en su documentación y entrenamiento de trabajo, para que ellos pudieran regresar a trabajar y contribuir a nuestra comunidad.”

Ahora El Grupo de Apoyo Latino a crecido y se ha convertido en los Programas Latinos en la Fundación.  Se provee un grupo semanal de apoyo para Latinos y Latinas viviendo con VIH y para sus familiares, y ayuda a personas a conectarse con servicio de cuidado y servicios de apoyo en San Francisco. Los Programas Latinos también tiene talleres semanales de especialistas en tratamiento y en diferentes temas tales como sobriedad y tratamiento, salud y relaciones, nutrición y su régimen de medicamentos.

“Porque todo es distinto para los migrantes Latinos, nosotros proveemos el espacio para ayudar a las personas para que construyan sus familias alternativas y sistemas de apoyo.” Explica Jorge. “ La situación compleja de aspectos de migración, estigma, y VIH tiene un impacto muy grande en su salud---particularmente en su salud mental. Una manera de ayudar es el de facilitar la construcción de apoyo comunitario. Este apoyo es una contribución terapéutica muy importante, y ayuda a las personas a sostener sus programas de tratamiento y cuidado. De una manera, nosotros contribuimos a la salud integral de nuestra comunidad.”

Los Programas Latinos de la Fundación están abiertos para todas las personas, sin importar su condición migratoria, y además todos los servicios que ofrecemos son gratis. Lo más importante es que nosotros recibimos y damos la bienvenida con los brazos abiertos.

“ El Grupo es como una gran Mama y un gran Papa,” explica Fernando. “Nosotros no juzgamos. Yo salgo de cada reunión sintiéndome muy bien y maravilloso, y agradecido de este espacio. Nosotros definitivamente, transformamos vidas.”

Los Programas Latinos continuaran facilitando la transformación de vidas hasta que no haya más necesidades en nuestra comunidad.

Pero hasta que ese día llegue, nuestras puertas están siempre abiertas para todas las personas, para que se integren y gocen de la experiencia de tener una familia que los apoya, y ofrece compasión y comprensión.

 


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